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为什么半导体行业中合作伙伴很重要?

  我依然清晰的记得1980年我第一次进入全球最大半导体公司的情景。那个时代很多芯片供应商的座右铭就是“非我发明(not-invented-here)”(用不是自己发明的技术或者产品)。如果这个东西不是自己发明的,则他们会大家相信市场也不需要这个东西。

  那时半导体公司习惯什么都做从芯片设计、制造到封装甚至到销售环节都介入。他们甚至开发测试软件和EDA软件。

  总而言之,那时的芯片供应商做的就是垂直集成,有时甚至开发终端产品,如晶体管收音机、小型电子玩具、计算器以及家庭电脑等。

  在这种氛围下,“非我发明(not-invented-here)”现象盛行,但我总有一种感觉这些公司在冒险,然后就出现了一些比较激进的竞争,我开始发现一些习以为常的观念并不靠谱,业界并不很愿意接受我们提供的一些解决方案。我仍然清晰的记得一个案例:我们的一个FAE说他的客户需要更大的RAM供DSP使用,但他却被告知“我们已经集成了足够多的RAM,可以支持所有可以想到的应用”。结果不久就出现了问题,这个客户开发的DSP应用采用的是一种新方式,结果他是需要更大的RAM。

  还有更严重的,一些设计还没面市就可能被终止了,甚至不可能完成原型产品开发。但我注意到一点:但凡我公司接手的二次开发从来都不会有结果。这看起来似乎直接收购公司是最好的,而不是与他们进行合作。

  渐渐的我养成了怀疑的态度,如果某个人说某个东西好极了。在我使用任何溢美之词描述一个新的产品之前,我总是会咨询我最信任客户的意见。在我不断的与专业人员交流过程中,我觉得这个习惯很好。专业人员不喜欢推销、各种营销或者炒作都会令他们反感。他们也可能是标新立异的人:如果你说“它是市场的领导者,那就请提供真实的数据来证明”。他们也往往会看其他产品,看看其他产品能否有逆袭的可能,专业人员可不喜欢垄断。

  然后出现了半导体IP。我的公司需要一个CPU架构来实现移动芯片设计,决定采用CPU IP的形式,这与传统的方式有很大的不同。

  首先这感觉可能有些奇怪,我是经过3年才慢慢适应的,现在“非我发明(not-invented here)”是一个优势。实际上任何一个SoC的设计者都期望他们的IP不是在屋子里发明出来的而是需要经过实际验证的,事实上大部分设计都是一个IP调用另一个IP,然后形成一个大IP模块。

  这是一个需要合作和协作的世界,要想你设计的芯片兼容性好互操作性好,就要把设计建立在一套标准文档、标准行业工具和标准工艺之上。当我们启动MIPS FPGA项目时我们就清晰的注意到了这些,为专业应用推出一款不错的基于MIPS架构的microAptiv CPU,我发现没有人能完成这个项目。

  首先我们的授权客户需要知道,Mirochip公司将MIPS microAptiv CPU应用于其PIC32微控制器系列中,要将项目向前推进我们需要他们的技术支持,

  然后就是工具了,我们需要一套工具链,开源的GCC和OpenOCD帮助了我们。再就是平台,FPGA的世界是令人着迷的,不仅需要正确合适的硬件,还要有完美的IDE(集成开发)。从一开始Xilinx就常好的合作伙伴。他们很清楚和我们的业务交流,他们能看到我们项目的巨大潜力。

  使用Vivado IP集成器将核心代码封装成IP模块,然后在其扩展成我们需要的模块(存储,中断控制器,GPIO等),这些工作需要很多的技术支持以及调试,Xilinx对我们的帮助是巨大的。

  在我们调试的时候我们遇到一个大问题,就是JTAG接口,是Digilent公司帮助了我们,帮我们解决了这个棘手的问题,这样我们的项目才得以完成。

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